• Martes 17 de Octubre de 2017

Así será el "Grand Finale" de la sonda Cassini

Así será el

Nos hemos acostumbrado a ver los anillos de Saturno con un detalle sin precedentes. Encélado y Titán se pasean por las pantallas de nuestros dispositivos como Pedro por su casa. Pero, estimados lectores, la sonda que nos proporcionaba todas estas maravillosas imágenes llega a su fin. Cassini se apagará mañana tras casi los 20 años que han transcurrido desde su lanzamiento, de los cuales 13 los ha pasado dando vueltas alrededor del gigante planeta anillado.

La idea de lanzar una sonda para explorar Saturno y sus lunas, haciendo especial hincapié en Titán, surge a principios de la década de 1980 tras los acercamientos por parte de las sondas Pioneer 11, Voyager 1 y Voyager 2 en 1979, 1980 y 1982, respectivamente. Tras plantear la misión, compuesta por un orbitador y un aterrizador, se aprobó y se le bautizó con el nombre de dos grandes científicos: Giovanni Cassini y Christiaan Huygens.

Breve historia de Cassini

La misión Cassini-Huygens (NASA/ESA) fue lanzada el 15 de octubre de 1997. Tras un largo viaje asistiéndose gravitatoriamente en la Tierra y Venus, pasó por las proximidades de Júpiter a finales de 2000. Cuatro años más tarde, el 1 de julio de 2004, Cassini-Huygens entró en órbita alrededor del planeta Saturno y pocos meses más tarde, concretamente el día de Navidad de ese mismo 2004, la sonda Huygens se separó de Cassini para tocar la superficie del satélite Titán, al que llegó pocos días más tarde, el 14 de enero de 2005.

La misión iba preparada para cumplir los siguientes objetivos:

  • – Analizar la estructura y dinamismo de los anillos de Saturno.
  • – Crear un modelo tridimensional de la magnetosfera de Saturno.
  • – Analizar la atmósfera de Saturno.
  • – Analizar la superficie de los satélites tanto a nivel de composición como de historia geológica.
  • – Analizar la superficie de la luna Jápeto y averiguar el origen de sus materiales anormalmente oscuros.
  • – Analizar la atmósfera de Titán.
  • – Realizar un mapa detallado de la superficie de Titán.

Ni que decir tiene que Cassini-Huygens cumplió con creces todos sus objetivos. Pero… ¿no echan ustedes nada en falta? Vuelvan a leer los objetivos. ¿Los han re-leído? ¿Dónde está Encélado en todo esto? Porque, si han seguido las noticias de los últimos años referentes a la sonda Cassini, Encélado ha cobrado un papel fundamental en esta misión. Pues verán: Encélado no entraba en los planes -salvo pequeños análisis superficiales- hasta que en 2005 la sonda detectó actividad criomagmática, es decir, volcanes de hielo en superficie, y en 2006 informó de la presencia de un gran océano subterráneo.

Final de Cassini

Géiseres en Encélado || Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Al detectar esto, Encélado cobró un papel protagonista hasta el punto de detectar en los chorros procedentes de esos volcanes los mismos componentes que son fundamentales para la vida en la Tierra. Imaginen la relevancia de este descubrimiento, pero los descubrimientos de la sonda se los contaré en un texto que os compartiré en los próximos días. Hoy les quiero hablar de cómo será el final de esta misión.

El final de Cassini

El pasado 21 de abril Cassini realizó el último sobrevuelo cercano al satélite Titán. En ese momento, la sonda hizo un ajuste en su recorrido para situarse en una trayectoria donde completaría 22 órbitas a Saturno, pasando todas ellas por el espacio existente entre los anillos y el planeta. Tras este último paso por el interior del sistema anillado rozando la atmósfera del planeta, el pasado 11 de septiembre Cassini hizo un último sobrevuelo lejano que modificó ligeramente la trayectoria de la sonda, tal y como estaba programado.

Esta nueva trayectoria precipitará a Cassini contra la atmósfera del planeta. A las 12:31 (todas las horas en horario peninsular español) de mañana viernes 15 de septiembre, la sonda hará su entrada atmosférica. Sin embargo, la señal de Cassini no alcanzará la Tierra hasta las 13:54 debido a que Saturno no está precisamente a la vuelta de la esquina…

Final de Cassini

Esquema de los últmos días de Cassini || Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Minutos antes de la entrada atmosférica, gran parte de los instrumentos de Cassini apuntarán hacia la atmósfera de Saturno y su antena principal lo hará hacia la Tierra para transmitir la mayor cantidad de datos posible. Cuando Cassini haga contacto con la atmósfera de Saturno los propulsores se encederán a un 10% de su potencia total para que la antena se mantenga orientada a nuestro planeta y poder recibir la mayor parte de información.

Poco a poco, los propulsores irán aumentando de potencia. Sin embargo, apenas un minuto después del primer contacto y con los propulsores al 100%, el rozamiento será tan intenso que la sonda dejará de obedecer a los propulsores y estará a merced de la atmósfera del planeta anillado. Y ahí se acabará para nosotros la historia de Cassini. La sonda tendrá todavía unos segundos de vida hasta que se desintegre creando una brillante estrella fugaz en los cielos de Saturno. Y así será el “Grand Finale” de la misión.

El legado

Pero nos quedará su legado en forma de imágenes y de artículos científicos. Y tendremos Cassini para rato porque los datos que quedan por analizar de la sonda son aún muchísimos y los científicos trabajan día a día para publicarlos en revistas, y así seguiran haciendo durante años, hasta que todos los datos de la sonda estén analizados. Y además, en el XXIII CEA, que se celebrará en Cuenca del 1 al 4 de noviembre de 2018, tendrá protagonismo porque el astrónomo aficionado siempre le ha prestado gran atención a Saturno.

Así que, ciao Cassini, pero sobre todo, GRACIAS.

Antonio Pérez Verde
Responsable de Comunicación del XXIII CEA.

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