• Sábado 24 de Junio de 2017

La pelota de estrellas con la que juega Hércules

La pelota de estrellas con la que juega Hércules

Las estrellas que podemos ver en el cielo las apreciamos como si estuvieran distribuidas de manera aleatoria. Sin embargo, cuando usamos un telescopio o unos prismáticos podemos observar que algunas de ellas se agrupan en pequeñas bolas que técnicamente se denominan “cúmulos globulares”. Quizás el más famoso de ellos es el que encontramos en la constelación de Hércules, llamado Messier 13 o M13. Este cúmulo globular fue descubierto por el astrónomo Edmond Halley en 1714 señalando que “se puede ver con el ojo desnudo cuando el cielo está sereno y la Luna ausente”. Esto quiere decir que en una noche con un cielo despejado y sin Luna, es visible a simple vista apreciándose como una pequeña y tenue nube blanquecina.

En la siguiente imagen captada por Esteban García, miembro de AstroCuenca, se puede apreciar este gran cúmulo fotografiado desde la Serranía de Cuenca el pasado 26 de febrero. Se encuentra a una distancia de 25.000 años luz y como pueden ver no es una estructura homogénea: basta fijarse que conforme nos acercamos al núcleo el cúmulo se vuelve más y más brillante, y es precisamente allí, en su centro, donde se podrían encontrar más de 100 estrellas en un cubo de 3 años luz de lado. Sabiendo que la estrella más cercana al Sol se encuentra a algo más de 4 años luz, imagínense cómo de brillantes serían los cielos si nos situásemos allí: ¡cientos de estrellas harían que siempre fuese de día!

 

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Estrellas agrupadas en el cúmulo globular M13 o cúmulo de Hércules || Créditos: Esteban García (ampliar).

El cúmulo de M13 da cobijo a más de 100.000 estrellas en un diámetro de más de 150 años luz. Con una edad de más de 12.000 millones de años este conjunto de estrellas es casi tan antiguo como el propio universo, cuya edad estimada es de 13.800 millones de años. En comparación con nuestro planeta, de 4.800 millones de años de edad, ¡este cúmulo está formado por estrellas que son casi tres veces más viejas que el Sol! A pesar de su lejanía, si a simple vista pudiéramos apreciar su tamaño aparente en el cielo sería casi tan grande como la Luna llena, lo que ocurre es que solo apreciamos su núcleo, sin embargo la cosa cambia cuando lo observamos con unos prismáticos o un telescopio.

¿Cómo localizamos este cúmulo de estrellas en el cielo?

Conforme nos acerquemos a los meses de verano y hasta el otoño, la constelación de Hércules será visible desde nuestras latitudes. Para localizarla primero deben fijarse en el Carro de la Osa Mayor, un “cazo” muy sencillo de reconocer situado al norte. Fíjense en las cuatro estrellas que forman la cola de la Osa, el mango del cazo: si prolongan la curva que forman llegarán a una estrella visiblemente anaranjada llamada Arcturus y desde allí buscamos Vega, la estrella más brillante de Lyra. En este enlace podrán encontrar un mapa celeste donde localizarla. Cuando la tengáis situada, a poco más de la mitad de camino está Hércules, cuyo mapa está justo debajo marcando la posición de M13:

 

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Mapa celeste de la constelación de Hércules donde aparece marcado el cúmulo de estrellas M13 con un circulo amarillo || Créditos: IAU/Sky & Telescope (ampliar).

Como pueden ver, el cúmulo de Hércules está situado en uno de los lados del cuadrilátero central de la constelación. A simple vista verán una especie de bola de aspecto algodonoso, muy débil ya que su brillo está muy próximo al del límite visual. Sin embargo, a ojos de unos prismáticos verán claramente el núcleo del cúmulo. Con un telescopio es como mejor lo verán porque apreciarán la aglomeración del núcleo y cómo se va diluyendo conforme nos alejamos, incluso apreciando estrellas individuales.

Para terminar, y como curiosidad, en 1974 se envió a M13 un mensaje para que fuera recibido por alguna de las posibles civilizaciones que allí habiten. El mensaje tardará en llegar 25.000 años más otros 25.000 en recibir una posible respuesta. Una conversación que no será demasiado fluida…

Imagen de cabecera: Núcleo del cúmulo globular M13 captado por el telescopio espacial Hubble || Créditos: ESA/Hubble and NASA.

Antonio Pérez Verde
Responsable de Comunicación del XXIII CEA.

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